英学者用100词讲述英语历史

2011-12-30 08:46     供稿单位:互联网    

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据《每日电讯报》报道,英国知名语言学家David Crystal近日完成了一部新书,其内容为用100个单词讲述英语的历史。从百万英语单词中挑选出最具代表性的100个对作者来说是一项极具挑战性的任务,因为每个单词既要从一定意义上代表一系列单词,其本身又能讲述一段历史或一个故事,将这100个故事串联起来才能构成英语语言的历史。

  报道称,David首先确定的是个词roe(鱼卵)和一个词Twittersphere(推特星球)。单词roe的入选理由是,该词是考古学家发现的最早出现在书面英语中的词。至于一个词,David表示,虽然如今英语中每天都会产生若干新词,但他必须挑选一个最能代表世界未来发展方向的词,因而他选择了Twittersphere。David认为,以推特网为代表的社交网络现在已经成为人类生活中必不可少的交流及获取信息的工具,这种趋势仍将继续。

  接下来,David的任务是依据一定的原则来挑选其余98个词。David认为,首先应按照单词出现的时间顺序进行选择。据了解,英语的历史按时间划分一般可分为古英语时期(从5世纪至11世纪)、中古英语时期(从11世纪至15世纪)、早期现代英语时期(15至18世纪)和现代英语时期(18世纪至今),因此David要选取在这些不同阶段出现的有代表性的单词。然而,单词并不仅仅是语言学符号,还是使用者用于认识世界的窗口,因此这些单词还需反映当时的社会历史。据此,David选择了出现于古英语时期的loaf(面包)、mead(草地)等词,出现于中古英语时期的pork(猪肉)、dame(夫人)等词。早期现代英语时期,入选的单词有alphabet(字母表)、dialect(方言)等。而现代英语时期,最具代表性的词包括jazz(爵士乐)、Watergate(水门事件)和unfriend(删除好友)。

  此外,David对于英语中最常用的日常用语和构成句子的基本词汇给予了充分关注,hello, and, what等词因而入选。医学、宗教等方面的专业词汇也必不可少,因此,species(物种)、billion和DNA成为这类词汇的代表。

  与其他语言不同的是,英语的传播范围极广,目前世界上大约有三分之一的人口在使用英语。其结果是,其他语言中的词汇源源不断地融入了英语中。因此,David挑选了taffeta(塔夫绸;源自波斯语), Sudoku(数独游戏;源自日语), lakh(十万;来自印度语)等作为外来词的代表。

  回顾这部书的编写历程,作者发现,最令他感动的是这100个词汇生动地反映了英语世界丰富的政治、经济和文化历史。“全球各地的英语使用者们从不同的语言中汲取了有用的词汇,从而使数百种语言为英语的发展做出了贡献。”Daivid表示。

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